卡西尼号冲向土星,科学家喜悲参半,它为什么要自取灭亡?


卡西尼号冲向土星,科学家喜悲参半,它为什么要自取灭亡?

2017年9月15日,离地球超过10亿公里以外,一艘航天总署的太空船迅速迈向灭亡,在土星上灰飞烟灭。它的目的是为了保护一颗有生命基石的卫星,一片满是有机化合物的海洋,喷发出了间歇泉,烟流之中很可能就有生命存在。保护一个生命能不受人为影响进行演化的世界。

卡西尼号探索太阳系将近20年,增长了我们对土星的了解。它要做独一无二、前所未见的全新探测。直到航天总署的科学家送它步上黄泉路的最后时刻。这是只进不出的任务。在这场壮丽的结局里,很令人兴奋。卡西尼号揭露了全新的资讯,这的确是探险家最向往的乌托邦。这是全太阳系最奇特的地方。我们发现了非常持续的活动,就在土星环之间。

加州帕莎蒂娜,2017年卡西尼号任务控制中心,人们正在等资料回传。科学家的感觉非常矛盾,既鼓舞又悲伤:他们培育了数十年的太空船,即将进行最后一个致命的任务,朝土星的大气层俯冲而下。但是冲向死亡的同时,卡西尼号持续回传资料,以空前的近距离观察土星。

土星是太阳系的第六颗行星。我们所看到的表面实际上是巨大的一团氦与氢。不仅看起来美丽诱人又神秘,而且有种超自然的感觉。不过,如果你是急欲解开太阳系如何被塑造出来并演变成今日模样的科学家,土星就是最好的系统。

这是颗气态巨行星。直径12万公里,几乎是地球直径的十倍,而且没有真正的表面。如果朝土星俯冲而下,首先你会看到许多气体与云层。气温逐渐攀升,氢气会越来越压缩,然后会从所谓的分子状态变成金属状态。氢气经过紧密压缩还能产生电流。狂风以每小时1600km的时速狂飙。我们知道土星容易产生这些大规模的风暴。因为土星这种大气层是没有摩擦力的,所以一旦产生了某个现象,就会持续很长一段时间。

卡西尼号冲向土星,科学家喜悲参半,它为什么要自取灭亡?


但是在这种风暴带来的混乱之中,有个特色却几乎没有改变:这个六角形,六个边几近完美,笔直的非常诡异。可以说这是一个非常科幻的特色。因为在一个会产生云层与蓬松物质的大气层里,没想到会看到笔直的边。科学家现在认为这个六边形是个飓风,宽度将近32000km,中心是个平静的暴风眼,被时速540km的强风环绕。旋转的喷射气流形成这些不自然的直边。这是个奇特的星球,但若这个星球本身称得上奇特,有个特色却是独一无二的:也就是环绕着这颗星球的光环,从远处看来仿佛是实心的。其实不是,火星还不是单一物体,而是由较小的粒子组成的。粒子的直径从几公分到十公尺不等,主成分是水和冰。

伽利略最早在1610年发现土星环,但科学家对它们还是不甚了解。有好几千个小环,它们亮度和组成物质的多寡都不一样,没有人数过到底有多少个。除了土星环,还有其他天体绕着这个星球运转,视线所及都是卫星。

以很多方面来说土星很特别,很多卫星是由土星环物质聚集而成。土星有数量庞大又多元的卫星,总共有60几个。从直径大约半公里的岩石到与火星几乎一样大的卫星。这些卫星各有特色,完全是星际探险家最想探索的地方。